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人类追日百步之遥
以天文物理学家尤金•帕克(Eugene Parker)命名的「帕克太阳探测器」(Parker Solar Probe),预定8月11日清晨在佛罗里达州发射升空,计画六年后飞到距离太阳约383万哩处,也是人类最近太阳的一次;综合科学家的说法,若地球到太阳距离以百步计算,到了此处,距离太阳仅剩四步了。

Posted Thursday, August 2, 2018

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美国航空暨太空总署(NASA)多位参与这项「太阳任务」的科学家,与91岁的芝加哥大学名誉教授帕克7月31日在芝大研究中心表示,期待藉此人类最接近太阳的环绕飞行,解开具神秘爆发力的「太阳风」(Solar wind)之谜。

「帕克太阳探测器」计画主持科学家福克斯(Nicky Fox)说,「帕克太阳探测器」预计将保持在与太阳表面距离1500万哩处飞行,2024年可飞到距离太阳表层约383万哩处。

福克斯说,或许人们会说「383万哩还是非常遥远」,但以一个100呎的足球场比喻地球到太阳的距离,这个距离等于已经完成96%,仅离太阳约4%的旅程,事实上「非常靠近」。

福克斯说,这是NASA首次以仍在世的天文物理学家命名太空飞行器;1958年帕克发表的「太阳风」理论,开启这次接触太阳任务的起源,「我们等于准备了60年,终于可以发射近距离观测太阳的飞行器。」

帕克11日将赴佛州甘迺迪太空中心,见证「帕克太阳探测器」发射。

那麽热的地方…一定有惊喜

「不管结果如何,一定会有惊喜。」帕克说,常有人问他「为什麽我们要去那麽热的地方?」帕克回答,「因为我们确信在那裡有非常有趣的事情发生。」

根据帕克的研究,太阳风是一种由太阳射出的超高速电浆的带电粒子流,当大规模爆发造成「太阳风暴」时,会对周遭行星包括地球造成影响。

太阳风可造成电子零件或通讯故障,但因地球有磁场保护而影响很小;极光也是太阳风与地球磁场相互作用的结果。

装特製防护盾…才突破障碍

NASA戈特宇航中心(Goddard Space Flight Center) 副主任艾力斯•杨(Alex Young)说,太阳表面温度约为华氏1万度,但太阳旁的日冕(solar corona)温度高达华氏数百万度,使人类一直无法近距离观测太阳;这次「帕克太阳探测器」装置了特製的防护盾,才可突破障碍。

人类上一次离太阳最近,是美国与德国合作的「太阳神号2号」(Helios 2)于1976年4月,飞到距离太阳表层2700万哩处探测。

帕克号预计飞行七年,主要任务为观测「日冕」如何升温,与太阳风从何处开始加速,也同时了解太阳与行星、地球的关係;此外,藉此提高预测太空天气的能力,改善会影响地球生命的主要天气事件,并协助卫星和太空人观测。

可测日冕取样…造价15亿元

根据NASA介绍,造价15亿元的帕克太阳探测器,大小与一辆小轿车相似,高约三公尺,外罩12公分厚的碳複合(carbon/carbon composite)保护罩,配备了五种科学仪器,可对日冕测量与取样。
帕克太阳探测器发射后,到2024年12月底前环绕太阳24周,每次环绕会越来越接近太阳,藉此探索太阳风的奥秘。

探测器使用的隔热板,是4.5吋厚的碳複合材料,宽约8呎;探测器与太阳近距离接触时,隔热层及保护系统将首当其冲承受高温,确保大部分的飞行器与科学传感器,可保持在略高于室温水平。

福克斯说,如果顺利于8月11日清晨3时48分发射,预计六周后抵达金星,接着需要再花六周抵达预定的日冕轨道,然后在11月初启动第一圈环绕太阳飞行,最快今年12月就可以收到帕克号收集回来的第一批「太阳讯号」。要收集到更精确大量的数据,估计要等到第二圈的飞行,也就是明年五月才能达成。